Test atomique à l'atoll de Bikini - Histoire

Test atomique à l'atoll de Bikini - Histoire

(6/30/46) Les États-Unis ont commencé une série d'essais aux îles Bikini dans le Pacifique. Les tests comprenaient le premier test sous-marin de la bombe atomique.

Opération Carrefour

L'opération Crossroads était une série d'essais d'armes nucléaires menés par les États-Unis sur l'atoll de Bikini dans les îles Marshall en 1946. Le but de l'opération, qui comprenait deux tirs, CAPABLE et BOULANGER, était d'enquêter sur l'effet des armes nucléaires sur les navires de guerre. Ce furent les premiers tests à être annoncés publiquement à l'avance et observés par un public invité, qui comprenait un important corps de presse.

Les tests étaient organisés par une force opérationnelle interarmées/marine et étaient dirigés par le vice-amiral William H.P. Blandy. Une flotte de plus de quatre-vingt-dix navires ont été rassemblés à des distances variables autour de la lagune comme cible. La flotte cible se composait de navires de guerre et de sous-marins américains plus anciens, de trois navires allemands et japonais capturés et d'autres navires auxiliaires et amphibies excédentaires. Certains des navires étaient chargés d'animaux vivants, tels que des porcs et des rats, pour étudier les effets de l'explosion nucléaire et des retombées radioactives sur les animaux.

Une flotte de soutien de plus de 150 navires a fourni des quartiers, des stations expérimentales et des ateliers aux 42 000 hommes qui ont participé au test. Avant les tests, tout le personnel a été évacué de l'atoll de Bikini et a pris des positions sûres à au moins dix milles marins à l'est de l'atoll par mesure de précaution. Les habitants de l'atoll de Bikini ont été réinstallés sur l'atoll de Rongerik, à environ 125 miles (lire ci-dessous pour plus d'informations).

Le premier test, nommé ABLE, a eu lieu le 1er juillet 1946 lorsqu'une bombe atomique à implosion (nommée Gilda) a été larguée d'un B-29 et a explosé au-dessus de la flotte cible à une altitude de 520 pieds avec un rendement de 23 kilotonnes. Le test ABLE s'est bien déroulé, bien que l'arme de test ait été larguée entre 1 500 et 2 000 pieds du navire cible au milieu du lagon.

Cinq navires ont été coulés à la suite de l'essai. La radioactivité créée par l'explosion a été de courte durée et en une journée, presque tous les navires cibles survivants ont été remontés en toute sécurité pour inspection. Même si la bombe a raté sa cible de près d'un demi-mile, le rayonnement nucléaire généré par la boule de feu a eu un effet significatif sur de nombreux porcs, chèvres et souris placés sur les navires environnants. Dans l'évaluation du Bulletin of the Atomic Scientists, « un grand navire, à environ un mile de l'explosion, échapperait au naufrage, mais l'équipage serait tué par l'explosion mortelle des radiations de la bombe, et seul un navire fantôme restent, flottant sans surveillance dans les vastes eaux de l'océan."


Le test

La « Crevette » pesait environ 23 500 livres et était basée sur la conception de l'arme thermonucléaire Teller-Ulam. L'explosion s'est produite à 6h45 heure locale. La bombe était sous une forme facilement adaptable pour la livraison par un avion et était donc la première bombe à hydrogène armée de l'Amérique.

Quelques secondes après la détonation, un champignon atomique de quatre milles et demi de large s'est formé. Il a finalement atteint une hauteur de 130 000 pieds. L'explosion a laissé un cratère au fond de l'océan d'un diamètre de 6 500 pieds et d'une profondeur de 250 pieds. Castle Bravo était environ 1 000 fois plus puissant que la bombe atomique « Little Boy » qui a explosé au-dessus d'Hiroshima.


26 photographies de la puissance effrayante des armes nucléaires des essais de l'atoll de Bikini

Les essais nucléaires sur l'atoll de Bikini étaient une série de 23 détonations nucléaires par les États-Unis entre 1946 et 1958 sur le récif, sur l'eau, dans l'eau et dans les airs.

La première série d'essais en juillet 1946 a été baptisée Opération Crossroads. Cette série d'essais comprenait une explosion et une dénotation aérienne à 520 pieds. La deuxième détonation, Baker, était une explosion sous-marine. Le test Baker a produit un nuage de Wilson, un grand nuage de condensation produit par l'explosion.

La deuxième série de tests a eu lieu en 1954 sous le nom de code Operation Castle. La première détonation, Castle Bravo, devait produire 6 mégatonnes (Mt) mais a produit 15 Mt et était environ 1 000 fois plus puissante que les bombes atomiques larguées sur le Japon. En raison du rendement surprenant de Castle Bravo, il y a eu une importante contamination radiologique accidentelle. Les retombées se sont propagées sur les îles de Rongelap, Rongerik et Utrik. De nombreux insulaires ont développé un syndrome de rayonnement aigu. Les débris ont également atteint un bateau de pêche japonais entraînant la mort d'un des pêcheurs. Les retombées ont continué à répandre des traces de matières radioactives jusqu'en Australie, en Inde, au Japon, dans certaines parties des États-Unis et en Europe.

L'armée avait expulsé les résidents natifs de Bikini, leur disant qu'ils pourraient retourner sur l'île après les tests. La plupart des résidents ont été déplacés vers l'atoll de Rongerik et plus tard vers l'île de Kili. Après ces tests et des tests continus, les îles se sont avérées inaptes à maintenir la vie après les tests, entraînant la famine et obligeant les résidents à recevoir de l'aide. Le gouvernement des États-Unis a payé aux insulaires indigènes et à leurs descendants 125 millions de dollars de dommages et intérêts. Les niveaux de rayonnement restent supérieurs aux niveaux de sécurité recommandés pour l'habitation.

1) D'après la légende de la Marine, &ldquoIndigènes montant à bord du LCM [Péniches de débarquement mécanisées].&rdquo D'après la photo cet événement a eu lieu en juillet 1946 mais c'était probablement fin février ou début mars. NARA Essai de boulanger. mymodernnet Juste après la détonation. mymodernnet Le rayon de l'explosion. Remarquez les navires de combat comme comparaison de taille. mymodernmet Les soldats regardent l'explosion. mymodernmet Les marins regardent le &lsquoAble Test&rsquo éclater à des kilomètres au large du pont du navire de soutien USS Fall River le 1er juillet 1946. Daily Mail Cette image révèle des dommages au navire suite à ces tests. Il a été coulé près des îles Farallon le 26 janvier 1951 chargé de barils de 55 gallons de déchets radioactifs. Courrier quotidien Essais d'armes nucléaires américaines connus sous le nom d'opération Crossroads en 1946, une bombe nucléaire de 23 kilotonnes appelée Baker a été dynamitée à environ 90 pieds sous l'eau sur l'atoll de Bikini. mymodernmet Vue aérienne du test Able, un dispositif de 23 kilotonnes de TNT (96 térajoules) qui a explosé le 1er juillet 1946 à une altitude de 520 pieds. baguette wiki 1) La taille du test Castle Bravo le 1er mars 1954 a largement dépassé les attentes, provoquant une contamination radioactive généralisée. Les retombées ont répandu des traces de matières radioactives jusqu'en Australie, en Inde et au Japon, et même aux États-Unis et dans certaines parties de l'Europe. Bien qu'organisé comme un test secret, Castle Bravo est rapidement devenu un incident international, suscitant des appels à l'interdiction des tests atmosphériques des dispositifs thermonucléaires. baguette wiki Des photographes et des observateurs sur le pont de l'USS Mt. McKinley observent un énorme champignon nuage au-dessus de l'atoll de Bikini dans les îles Marshall le 1er juillet 1946 à la suite d'un essai atomique, dans le cadre de l'opération militaire américaine Crossroads. AP Auparavant déclassifiées, ces images des fichiers du chantier naval de Hunters Point documentent l'état de l'USS Independence et la manière dont l'accès au navire était contrôlé alors qu'il y était amarré. Courrier quotidien La tête de l'un des membres d'équipage de Daigo FukuryuÌ„ Maru, montrant des brûlures causées par les radiations causées par les retombées qui se sont accumulées dans ses cheveux. Daté du 7 avril 1954, 38 jours après l'essai nucléaire. baguette wiki


Opération Carrefour 70 ans plus tard

Il y a soixante-dix ans ce mois-ci, un groupe de travail conjoint de l'armée américaine et de la marine a organisé deux essais d'armes atomiques sur l'atoll de Bikini dans les îles Marshall, les premières explosions atomiques depuis les bombardements du Japon en août 1945. Le premier test, Able, a eu lieu le 1er juillet. 1946. Le deuxième test, Baker, le 25 juillet 1946, était le plus dangereux, contaminant les navires à proximité avec des retombées radioactives et produisant des images emblématiques d'explosions nucléaires utilisées plus tard dans le film de Stanley Kubrick. Dr Strangelove. Des documents publiés aujourd'hui par les archives de la sécurité nationale mettent en lumière l'opération Crossroads, tout comme une galerie de vidéos et de photographies.

La Marine, inquiète pour sa survie dans une guerre atomique, a recherché les tests Bikini afin de mesurer les effets des explosions atomiques sur les navires de guerre et autres cibles militaires. Opération nommée Carrefour par le directeur du groupe de travail, le contre-amiral William Blandy, les tests ont impliqué une flotte de 96 navires cibles, y compris des navires de guerre japonais et allemands capturés. Les deux tests ont donné à l'armée américaine ce qu'elle recherchait : une connaissance plus immédiate des effets mortels des armes nucléaires.

Le retrait par la marine américaine début mars 1946 de 167 insulaires du Pacifique de Bikini, leur patrie ancestrale, afin que la marine et l'armée puissent se préparer aux tests, est également documenté par des séquences filmées. Les Bikiniens ont eu l'impression que la relocalisation serait temporaire, mais les essais nucléaires ultérieurs dans l'atoll ont rendu les îles pratiquement inhabitables.

Des observateurs de la Commission de l'énergie atomique des Nations Unies, dont deux de l'Union soviétique, ont vu le Carrefour tests à distance de sécurité. Des documents récemment déclassifiés mettent en lumière l'atmosphère naissante de la guerre froide. était « d'effrayer les Soviétiques », ils n'avaient « pas peur » et que l'Union soviétique avait « des avions merveilleux » qui pouvaient facilement bombarder les villes américaines.

La publication d'aujourd'hui contient un certain nombre de documents de source primaire sur la planification de l'opération Carrefour et les évaluations des deux tests, y compris :

  • Une estimation du laboratoire de Los Alamos du test atomique sous-marin prévu : « Il y aura probablement assez de plutonium près de la surface pour empoisonner les forces armées combinées des États-Unis à leur plus grande force en temps de guerre. »
  • Un rapport d'un officier de l'armée sur le test Able, qui a explosé dans les airs au-dessus d'un ensemble de navires de guerre, a fait part des tensions entre l'armée et la marine : notant que l'amiral Blandy avait dressé un « tableau très optimiste du point de vue de la marine » des dommages fait aux navires, "lorsque nous avons examiné la flotte cible à travers nos jumelles [nous avons vu] que même sur le grand navire de ligne, les superstructures avaient été gravement endommagées." "La flotte cible avait en effet subi un coup terrible."
  • Le comité d'évaluation des chefs d'état-major interarmées (JCS) a noté dans un message envoyé après le test Baker qu'en raison de l'eau radioactive que le test Baker a crachée sur les navires, les « navires contaminés sont devenus des poêles radioactifs et auraient brûlé tous les êtres vivants à bord avec rayonnement invisible et indolore mais mortel.
  • Selon le rapport d'un observateur de la Marine, les deux tests étaient "spectaculaires et impressionnants", mais la "contamination radiologique des navires cibles qui a suivi l'explosion sous-marine était l'aspect le plus surprenant et le plus menaçant".
  • La contamination des navires cibles provoquée par le test Baker a conduit Stafford Warren, le conseiller en radioprotection du groupe de travail, à avertir l'amiral Blandy du danger de poursuivre les travaux de décontamination pour sauver les navires : les navires étaient « dans l'ensemble largement contaminés par des quantités dangereuses. de radioactivité. Il n'a pas été possible de réaliser « une décontamination rapide sans exposer sérieusement le personnel aux radiations ». Ces avertissements ont finalement conduit Blandy à arrêter l'effort de nettoyage.
  • Le rapport final du Joint Chiefs of Staff Evaluation Board sur les tests de Crossroads a appelé à la supériorité des États-Unis dans l'armement atomique et à l'action du Congrès pour donner aux présidents américains la licence de mener une guerre préventive contre les adversaires qui acquéraient des armes nucléaires. Le rapport Crossroads a été supprimé pendant des années jusqu'à ce qu'il soit déclassifié en 1975.

Planification des premiers tests atomiques d'après-guerre

À partir de la fin août 1945, peu de temps après la capitulation du Japon, les dirigeants de l'armée de l'air ont proposé à la marine américaine de couler les navires de guerre japonais capturés avec des bombes atomiques. Convaincus que la puissance aérienne avait vaincu l'Allemagne et le Japon de manière décisive, ils pensaient que les forces navales devenaient démodées. Les dirigeants de la marine voyaient une menace potentielle pour leur survie, mais pensaient néanmoins que la technologie des navires de guerre pouvait s'adapter à un nouvel environnement : « les navires n'étaient pas excessivement vulnérables aux attaques atomiques » et les porte-avions étaient « tout aussi utiles que précieux armes atomiques. En octobre 1945, la Marine a répondu positivement aux propositions de l'Air Force et le chef des opérations navales, l'amiral Ernest J. King, a suggéré aux chefs d'état-major interarmées des essais atomiques aériens et sous-marins contre les navires de l'Axe capturés et les navires de guerre américains excédentaires.[1]

En janvier 1945, le président Harry S. Truman avait approuvé un plan d'état-major interarmées pour un test aérien et deux tests sous-marins ainsi qu'une force opérationnelle interarmées pour les mener. Pour organiser les tests, la Marine a cherché un site éloigné sous contrôle américain où elle pourrait assembler des navires et des explosions atomiques qui ne mettraient pas en danger de grandes populations. En décembre 1945, les planificateurs de la Marine avaient décidé que l'endroit le plus approprié était l'atoll de Bikini, qui faisait partie du groupe des îles Marshall, qui avait été capturé aux Japonais au début de 1944. Les habitants de l'atoll étaient les descendants de communautés qui y vivaient depuis des milliers d'années. , se nourrissant de noix de coco et de fruits de mer. Afin que le groupe de travail de l'amiral Blandy se prépare à Carrefour, la Marine a commencé à prendre le contrôle de l'atoll. En février 1946, le commodore Ben Wyatt, gouverneur militaire des îles Marshall, informa les Bikinians qu'ils devaient partir afin que le gouvernement américain puisse effectuer des tests militaires « pour le bien de l'humanité ». Le 7 mars 1946, la Marine a transporté les Bikinians sur l'île de Rongerik où, en fin de compte, la nourriture et l'eau étaient rares.

Plus de 42 000 membres du personnel militaire et civil des États-Unis, dont 38 000 étaient du personnel naval, ont participé aux préparatifs et aux activités relatives à Carrefour. Le groupe de travail comprenait huit groupes de travail avec des responsabilités telles que les communications et l'électronique, la photographie, l'instrumentation, la sûreté/sécurité et l'inspection des navires cibles, entre autres. Quinze universités étaient impliquées, de même que de nombreuses entreprises et organisations non gouvernementales. Une partie du travail comprenait le déploiement d'équipements militaires pour être exposés aux tests (l'armée à elle seule avait 3 000 personnes affectées à la mesure des dommages causés aux équipements de l'armée exposés à l'explosion). La flotte de navires cibles comprenait 94 porte-avions, cuirassés, croiseurs, destroyers, sous-marins et péniches de débarquement, entre autres navires. Certains des navires avaient été déclarés excédentaires après que la Marine eut réduit ses forces, et d'autres avaient été endommagés pendant la Seconde Guerre mondiale. Trois navires de guerre allemands et japonais capturés pendant la guerre faisaient partie des navires visés. Le grand nombre de personnes impliquées et les coûts d'entretien des navires ont fait de Crossroads la série d'essais nucléaires la plus chère de l'histoire, environ 2,2 milliards de dollars en dollars de 2016.[2]

Soulignant les aspects « défensifs » de Carrefour, la Marine a organisé une campagne publicitaire massive qui a influencé la couverture médiatique et radio pendant des mois. La critique publique a alors émergé, au niveau national et international, conduisant à une intensification des efforts de relations publiques.

Bien que la guerre froide n'ait pas encore commencé, les relations américano-soviétiques étaient difficiles et les critiques américains ont exprimé leur inquiétude qu'une « grande démonstration de puissance atomique » (le sénateur Scott Lucas, D-Ill.) n'augmente les tensions internationales. De plus, le premier test, prévu pour le 15 mai, enverrait un mauvais signal alors que Washington était impliqué dans les discussions des Nations unies sur le contrôle international de l'énergie atomique. Certains opposants s'inquiétaient d'un gaspillage de ressources tandis que les projets d'exposition des animaux de laboratoire à la radioactivité ont généré des lettres de protestation de la part de membres de la Société pour la prévention de la cruauté envers les animaux. Des scientifiques sceptiques ont fait valoir que les tests ne produiraient aucune nouvelle information et dans une lettre au président Truman, l'ancien directeur du projet Manhattan, J. Robert Oppenheimer, a fait valoir que les calculs mathématiques et les tests de modèles produiraient de meilleures données. À la lumière du conflit avec les discussions de l'ONU, le président Truman a ordonné le report du premier test au 1er juillet.

Certains hauts conseillers du gouvernement américain pensaient que les tests atomiques étaient diplomatiquement utiles. Lors d'une discussion au Council on Foreign Relations, le président de l'Université Harvard, James B. Conant, qui avait été président en temps de guerre du Comité de recherche sur la défense nationale pendant la Seconde Guerre mondiale, a fait valoir que « les Russes sont plus susceptibles … de parvenir à un accord efficace. pour le contrôle de l'énergie atomique si nous gardons notre force et continuons à produire des bombes atomiques. Les responsables de l'administration Truman ont peut-être bien vu les tests comme un renforcement de la position des États-Unis dans les négociations avec Moscou. effort pour parvenir d'abord à une situation stabilisée et finalement à une paix durable. »[3]

Pour soutenir le message selon lequel les tests étaient à des fins défensives, l'administration Truman a invité des journalistes et des observateurs internationaux à voir les détonations atomiques à des distances sûres. Ce dernier était composé de deux représentants chacun de pays appartenant à la Commission de l'énergie atomique des Nations Unies (UNAEC) - Australie, Brésil, Canada, Chine, Égypte, France, Mexique, Pays-Bas, Pologne, Royaume-Uni et Union soviétique - -qui discutaient alors des plans de contrôle international des armes atomiques. Les observateurs de l'ONU et les représentants du gouvernement américain navigueraient sur l'U.S.S. Panamit, dans un voyage qui a duré plusieurs mois. Avec au moins un officier du renseignement américain sur le navire, les observateurs, en particulier les deux de l'Union soviétique, étaient probablement la cible des efforts américains pour collecter des informations de renseignement sur le programme atomique soviétique.

Les tests Able et Baker

Le premier test, Able le 1er juillet 1946, impliquait une rafale d'air directement au-dessus des navires cibles. "Dave's Dream", une superforteresse B-29 qui a effectué le premier essai pour Able, a largué une bombe au plutonium "Fat Man" (du type largué sur Nagasaki), avec un rendement explosif de 23 kilotonnes. Dans une erreur qui n'a jamais été complètement expliquée, la bombe a raté sa cible de plusieurs milliers de pieds, détruisant par inadvertance l'un des navires transportant des instruments de mesure. L'erreur a créé une tempête de critiques. L'explosion n'a pas détruit un grand nombre de navires cibles, mais cinq ont coulé et une quarantaine d'autres ont été endommagés, dont beaucoup ont été rendus inutilisables, un "coup stupéfiant" selon un officier de l'armée du projet Manhattan. Pourtant, les représentants des médias, sur des navires à 20 milles du test et trop loin pour ressentir les ondes de choc d'Able, ont exprimé leur déception, le traitant comme un raté virtuel.[4] En revanche, dans un rapport top secret écrit quelques semaines après Able, le comité d'évaluation du JCS a écrit que tout le personnel à bord des navires à moins d'un mile de la détonation aurait été tué par les rayons gamma et les neutrons produits par le « flash initial ».

Les Carrefour les tests ont fait l'objet d'une couverture médiatique intense et ont dominé les premières pages avec des dizaines de journalistes des États-Unis et d'outre-mer couvrant le test Able (un peu moins ont assisté au deuxième test). Des membres du Congrès étaient également présents, ainsi qu'un membre du cabinet (Secrétaire de la Marine James Forrestal) et les représentants de l'UNAEC. Même si les informations de base sur les armes atomiques (par exemple, la production, la conception, le rendement et les effets) étaient hautement classifiées, tout comme les informations sur les résultats des tests, selon le rapport du projet Manhattan sur Carrefour, "il a été dit que l'opération était" le test scientifique le plus observé, le plus photographié, le plus parlé jamais réalisé ". Paradoxalement, on peut aussi dire que c'était le test secret le plus annoncé publiquement jamais réalisé." [5 ]

Le deuxième essai, Baker, le 25 juillet 1946, une détonation nucléaire sous-marine, était, selon l'histoire de la Task Force, « un spectacle géant et sans précédent ». Il a produit une énorme colonne d'un million de tonnes d'eau sur un mile de haut, et 80 à 100 vagues ont propagé des retombées radioactives sur les navires à proximité, en partie à travers la pluie et en partie à travers une "colonne mobile de brouillard radioactif."[6] La colonne d'eau a soulevé le cuirassé Arkansas avant de le plonger dans le lagon. Neuf navires ont finalement coulé, dont un autre cuirassé et un porte-avions. Mais les dégâts les plus graves étaient invisibles. Selon le rapport initial du comité d'évaluation du JCS, le risque radioactif produit par la propagation de l'eau était si dangereux qu'« après 4 jours, il était toujours dangereux pour les équipes d'inspection opérant dans une marge de sécurité bien établie, de passer toute durée utile de temps au centre de la zone cible ou pour embarquer sur des navires ancrés à cet endroit. Parmi les animaux de test dans les navires cibles, tous les porcs sont morts en un mois. Même si les experts militaires avaient prédit la propagation de la radioactivité des mois auparavant, son intensité a été une surprise.[7]

Crise de rayonnement post-boulangerie

Quelques jours après Baker, la Force opérationnelle interarmées a lancé des efforts de décontamination pour récupérer les navires cibles pour une utilisation future, y compris le troisième test prévu, Charlie. Cependant, Stafford Warren, le conseiller en sécurité radiologique du groupe de travail, s'inquiétait de la contamination excessive et de l'insuffisance des moniteurs pour suivre les risques radiologiques. Warren a vu une variété de risques : contamination des vêtements et équipements de travail ramenant le risque radioactif aux navires de soutien, radioactivité dans l'eau de mer et concentration de radioactivité dans la vie marine, comme les algues. Le rayonnement bêta (qui peut parcourir de courtes distances dans l'air et pénétrer dans la peau humaine) était particulièrement inquiétant pour Warren, et ce qu'il considérait comme une preuve croissante que les navires étaient fortement contaminés par des émetteurs alpha produits par des particules de plutonium, « le produit chimique le plus toxique connu . " Dans ces circonstances, Warren a pressé à plusieurs reprises un amiral réticent Blandy d'arrêter les efforts de décontamination et de retirer le personnel du lagon. Blandy et les officiers de la Marine ont été lents à suivre ce conseil car ils ne comprenaient pas que la menace radiologique pouvait être dangereuse même si les ponts des navires étaient impeccables. Néanmoins, Warren a persisté et le 10 août, un Blandy réticent a ordonné l'arrêt rapide de l'effort de contamination, des milliers de membres du groupe de travail quittaient Bikini. Alors que le test Able avait physiquement endommagé ou détruit des navires, le test Baker a montré que la radioactivité pouvait désactiver une flotte.

Warren a ensuite été critiqué pour avoir été excessivement prudent et pessimiste quant au risque d'irradiation lié à l'effort de décontamination, mais à l'époque, les contrôleurs des rayonnements du groupe de travail se sont interrogés sur l'impact à long terme de l'exposition. Quelques semaines après Baker, l'un des contrôleurs des radiations, William Myers, a écrit à Warren qu'il ne croyait pas que quelqu'un ait subi une blessure « permanente » de la part de Baker. Pourtant, il s'inquiétait de l'impact à long terme, car "beaucoup d'entre nous ont probablement reçu beaucoup plus de rayonnements ionisants pénétrants que les instruments à très faible sensibilité bêta ont pu enregistrer". Myers soulevait une question qui préoccupait des hauts fonctionnaires, tels que le général Leslie Groves, qui craignaient que les vétérans de Crossroads ne portent plainte contre le gouvernement pour les blessures causées par l'exposition aux rayonnements. Aucune tentative significative n'a été faite pour identifier ceux qui ont subi une exposition interne dommageable, mais au cours des années qui ont suivi, certains anciens combattants sont devenus des victimes du cancer et ont demandé une indemnisation au gouvernement fédéral. Peu d'entre eux ont obtenu quelque chose avec leurs réclamations jusqu'en 1988, lorsque le Congrès a adopté une loi éliminant le besoin de prouver leur exposition.[8]

Pendant que Blandy prenait des décisions concernant la crise des radiations causée par le test Baker, il planifiait également le test sous-marin profond, Charlie, prévu pour avril 1947. En même temps, cependant, les hauts responsables du projet Manhattan et du Pentagone appelaient pour l'annulation du troisième test au motif qu'il n'avait eu aucune valeur militaire encore plus importante, rendre une autre bombe disponible pour le test porterait atteinte aux efforts du laboratoire de Los Alamos pour concevoir et produire une arme atomique plus légère et plus petite. Les chefs d'état-major interarmées ont accepté l'affaire contre Charlie et ont accepté de la reporter indéfiniment.

Plus d'un an après Crossroads, le comité d'évaluation des chefs d'état-major interarmées, présidé par le président du MIT, Karl Compton, a terminé son rapport top secret sur les tests. Très controversé, le rapport n'a été déclassifié qu'en 1975, même si certains membres du conseil d'administration ont demandé la diffusion publique d'une version excisée. Au moment où le rapport a été terminé, la guerre froide était en cours et les recommandations pour maintenir la supériorité nucléaire étaient compatibles avec le nouveau climat de politique étrangère. Pourtant, les discussions sur les effets de la guerre nucléaire étaient troublantes : selon le rapport, l'utilisation d'armes atomiques et d'autres armes de destruction massive, telles que la guerre biologique, permettrait « tout à fait possible de dépeupler de vastes zones de la surface de la terre, laissant que des vestiges des œuvres matérielles de l'homme. Mais les propositions que le Congrès donne au président le pouvoir de mener une guerre préventive contre d'autres nations qui développaient des capacités d'armes nucléaires étaient particulièrement controversées. En fin de compte, le secret a prévalu : le Département d'État et le Département de la Défense ne voulaient pas que les discussions détaillées sur la guerre atomique et les effets des armes soient dans le domaine public, et dévoiler des arguments de guerre préventive était diplomatiquement impossible.

Les habitants de l'atoll de Bikini avaient l'impression qu'ils pourraient revenir quelque temps après les tests, mais ils n'ont jamais pu, et la malnutrition des Bikinians à la suite de leur réinstallation à Rongerik était mauvaise presse pour la Marine. Après un déménagement temporaire à Kwajalein, ils se sont installés sur l'île de Kili, à 400 miles au sud de Bikini. Ce règlement était également insatisfaisant, mais Bikini est devenu inhabitable en raison d'une contamination massive causée par le test de Castle Bravo de 1954. Un effort du gouvernement américain pour relocaliser les Bikinians dans leur atoll d'origine à la fin des années 1960 s'est avéré désastreux car les autorités américaines avaient sérieusement sous-estimé la quantité de noix de coco contaminée que les Bikinians consommeraient. En 1978, Washington a déplacé les Bikinians, principalement sur l'île de Kili où il a été difficile de maintenir les modes de vie traditionnels. Plusieurs poursuites judiciaires au cours des années 1980 ont conduit à un règlement de 75 millions de dollars et à la création d'une fiducie de 110 millions de dollars pour le nettoyage de l'environnement et la réinstallation des Bikinians. Aujourd'hui, peu de personnes vivent sur l'atoll, qui est devenu un site du patrimoine mondial de l'UNESCO, mais le changement climatique menace son existence.


Retour à Bikini Atoll : Révéler l'histoire des tests atomiques

En juin 2019, des scientifiques ont revisité la flotte de navires de guerre coulée laissée par les essais nucléaires de 1946 sur l'atoll de Bikini, en utilisant des technologies de sonar et de cartographie modernes pour mener la première étude scientifique détaillée de ce champ de bataille de l'âge atomique sous la mer.

Par Michael Brennan, Ph.D.

E n juillet 1946, deux bombes atomiques de première génération ont secoué l'île isolée du Pacifique Nord de l'atoll de Bikini dans les îles Marshall. Dans le cadre de l'opération Crossroads, une entreprise à grande échelle pour étudier les effets de la nouvelle arme atomique sur une flotte navale, les deux détonations d'essai - une chute aérienne d'un B-29 et une suspendue dans la colonne d'eau - sous le nom de code Able et Baker, a ciblé un ensemble de plus de 90 navires hérités de la Seconde Guerre mondiale. Au total, 12 des navires cibles ont coulé au fond du lagon, dont le célèbre porte-avions USS Saratoga. Bien qu'il y ait eu une opposition aux tests avant qu'ils ne soient menés et que les retombées de ceux-ci se soient avérées substantielles par la suite, y compris l'annulation d'un troisième test prévu en 1947 après une incapacité à décontaminer les navires cibles à la suite du test Baker, du point de vue de la recherche, l'opération a conduit à une meilleure compréhension de l'énergie nucléaire et de ses effets à la fois à l'époque et dans les études de suivi ultérieures.

En juin 2019, une équipe d'archéologues de SEARCH Inc. et d'océanographes de l'Université du Delaware est retournée sur l'atoll de Bikini pour revisiter à nouveau la flotte coulée. À l'aide de nouvelles technologies de sonar et de cartographie, ils ont créé la première carte scientifique détaillée du dossier physique submergé de l'opération Crossroads et de son champ de bataille atomique naval simulé.

ÉTUDIER DANS LE TEMPS

D'immenses efforts ont été entrepris pour documenter et évaluer les effets des deux détonations au fur et à mesure qu'elles se produisaient. Pourtant, de nombreux effets des explosions sont restés cachés sous le lagon. En 1947, une équipe de réenquête scientifique a effectué plus de 600 plongées avec des plongeurs de la Marine à certaines des épaves, axées en particulier sur le Saratoga, le cuirassé japonais IJN Nagato, et les sous-marins USS Apogon et USS Poisson-pilote. Cependant, les plongeurs ont eu du mal à inspecter les navires sous l'eau en raison de la mauvaise visibilité due à une épaisse couche de boue meuble qui a enseveli une grande partie du site et des parties des épaves.

Les épaves n'ont été à nouveau étudiées qu'en 1989 et 1990, lorsqu'une équipe d'archéologues de l'unité des ressources culturelles submergées du National Park Service a effectué des plongées pour documenter et évaluer les navires avec le soutien de la Marine et du ministère de l'Énergie. L'équipe a effectué des plongées sur neuf des épaves, en mettant l'accent sur les Saratoga. Chaque épave a été déterminée comme étant à la fois historiquement et archéologiquement importante en raison de leur destruction unique et en tant que composants du seul champ de bataille nucléaire simulé de l'histoire. Des photographies et un plan détaillé du site du Saratoga, ainsi que des croquis d'autres épaves et des descriptions de site pour chaque navire, ont été produits par l'équipe.

C'était le premier regard archéologique et scientifique sur la flotte coulée en quatre décennies et la première fois que l'héritage naval de l'âge atomique était étudié et partagé avec le public. Malheureusement, le temps était limité et la technologie d'arpentage disponible signifiait qu'une grande partie de la flotte et des fonds marins qui l'entouraient ne pouvaient pas être examinés.

En utilisant une nouvelle technologie de sonar et de cartographie sous-marine sur les sites d'essais atomiques de l'atoll de Bikini, une équipe d'archéologues a révélé des données auparavant non documentées sur les impacts de la dénotation nucléaire. PHOTO AVEC L'AUTORISATION D'ART TREMBANIS, UNIVERSITÉ DE DELAWARE

REVISITE DES EPAVES

Malgré la grande quantité de données recueillies lors de l'essai atomique en 1946, et les réenquêtes ultérieures de 1947 et 1989-1990, d'autres recherches étaient importantes. Les épaves sont maintenant des instruments de test non seulement des effets des explosions atomiques, mais aussi, des décennies plus tard, des moyens d'évaluer les effets du temps dans les eaux des lagons tropicaux sur les navires de guerre de la Seconde Guerre mondiale. La mission de 2019 a apporté une nouvelle technologie d'imagerie sonar pour documenter plus en détail les navires et les dommages causés par les explosions, ainsi que pour caractériser l'apparence des épaves près de 75 ans plus tard.

L'équipe a utilisé un sonar 3D à balayage latéral 3DSS-iDX-450 de PingDSP pour étudier l'intégralité du fond du lagon, où l'explosion nucléaire a touché le fond marin. This look revealed a graveyard of warships slowly corroding in the tropical atoll waters and a pronounced crater, still preserved seven decades later, punched into the seabed. Dominating the submarine landscape, the Baker crater had never before been mapped in 3D. Scientists in 1947 could only estimate its size and depth. The team had expected the crater in the seabed from Baker to have filled in over time instead, it has remained prominent, possibly even more so now, as the divers decades ago had noted that a layer of suspended sediment covered the seabed.

Also apparent is the wreck of the Japanese cruiser, IJN Sakawa, which was sunk by the Able blast. When Baker was detonated, nearly right over the spot where the ship had been sunk three weeks prior, it flattened the cruiser into the seabed. Likely obscured by the sediment layer, divers had been unable to find the Sakawa previously, though they suspected it lay in the crater. Wreck divers rediscovered it after the archaeological dives in 1990, but this was the first archaeological documentation.

The crater left by the Baker detonation, surrounded by the wrecks of the Sakawa, Arkansas, Pilotfish, YO 160, and Saratoga, remains evident in the sonar bathymetry survey. PHOTO COURTESY UNIVERSITY OF DELAWARE, CSHEL

HISTORIC EXPERIMENT

In the October 1947 issue of The Military Engineer, an article by research chemist Jack de Ment entitled “Instruments of Operation Crossroads” outlined the engineering of the test instrumentation setup at Bikini Atoll. Engineers from the U.S. Navy and U.S. Army and scientists from Los Alamos National Laboratory had set up hundreds of sensors, monitoring stations, and cameras to document the blasts and their effects. The end result was, at the time, the most instrumented and documented experiment in history.

While expansive and complex, the major objective of the operation was to determine if and how a naval fleet could survive an atomic attack and keep fighting. The Able test’s Mk 3 plutonium core weapon (the same type dropped on Nagasaki) detonated 513-ft above the attack transport USS Gilliam, flash-melting the metal of the ship and sinking it in less than a minute. Windows on the battleship USS Nevada, positioned only a few yards from the blast, shattered rather than melting. De Ment postulated this was not because the heat was insufficient to melt the glass, but because the blast was so instantaneous it precluded fusion, which he compared to passing a combustible material so quickly through a flame it does not catch fire. Such results from Operation Crossroads highlight how early we were in our understanding of atomic weapons.

DOCUMENTING DAMAGES

Other ships positioned close to the zero points of the two detonations reveal the catastrophic effects of the heat and pressure waves produced by atomic blasts.

The hull of the wreck of the USS Gilliam appears like melted candle wax drooping from being flash-melted by the momentary heat of the Able blast and cooling as it sank beneath the lagoon less than a minute later. The submarine USS Pilotfish was submerged for the underwater Baker test, its stern facing the detonation, and its wreck shows the effects of the 5,200-psi pressure wave that crumpled the metal skin of the submarine around the frames as if it had been shrink wrapped. The air inside the submarine had nowhere to go and was forced out the bow through a hole blown in the pressure hull near the forward torpedo room.

L'épave du Saratoga, well-studied and documented by both the Navy divers in 1947 and the National Park Service team in 1989 and 1990, still has more to say as well. The starboard side, which had been facing the Baker detonation, shows buckling along the hull from the impact of the pressure wave, which generated tsunamis that pushed the carrier a few hundred meters from where it had been moored for the test. The aft section of the carrier is also indicative of the ship’s time underwater. The sonar mapping documented a large area near the stern that has begun collapsing when compared to the National Park Service drawings, likely from accelerated corrosion from the tropical waters and microfractures in the steel caused by the impact of the blast.

CONTINUING THE LEGACY

Moving forward, there is more work that can be done in documenting the legacy of Operation Crossroads. With advancements in sonar and imaging, further research can be carried out on this remote resting spot in the Pacific Ocean.

The shipwrecks on the lagoon bottom of Bikini Atoll are more than a collection of naval vessels. They represent a cultural landscape that preserves the material evidence of the extensive effort to begin to understand the military implications of nuclear weapons at the dawn of the atomic age.

Michael Brennan, Ph.D., is Maritime Archaeologist, SEARCH Inc. [email protected]

[This article first published in the July-Aug 2020 issue of The Military Engineer.]


Atomic Test at Bikini Atoll - History

A Short History of the People of Bikini Atoll

Sample section taken from the book, Pour leGood of Mankind.
By Jack Niedenthal Email: [email protected]

Story and photos copyright © Jack Niedenthal unless otherwise indicated.
Taken from the book, Pour le Good of Mankind: A History of the People of Bikini and their Islands, Second Edition.
Order from this direct ordering link at Amazon.com.
Pour le Good of Mankind is also available for purchase and download as an Amazon Allumer édition.

Once the Marshalls were discovered by the outside world, first by the Spanish in the 1600's and then later by the Germans, they were used primarily as a source for producing copra oil from coconuts. The Bikini islanders maintained no substantial contacts with these early visitors because of Bikini Atoll's remote location in the very dry, northern Marshalls. The fertile atolls in the southern Marshalls were attractive to the traders because they could produce a much larger quantity of copra. This isolation created for the Bikinians a tightly integrated society bound together by close extended family association and tradition, where the amount of land you owned was a measure of your wealth.

In the early 1900's the Japanese began to administer the Marshall Islands. This domination later resulted in a military build up throughout the islands in anticipation of World War II. Bikini and the rest of these peaceful, low lying coral atolls in the Marshalls suddenly became strategic. The Bikini islanders' life of harmony drew to an abrupt close when the Japanese decided to build and maintain a watchtower on their island to guard against an American invasion of the Marshalls. Throughout the conflict the Bikini station served as an outpost for the Japanese military headquarters in the Marshall Islands, Kwajalein Atoll.

In February of 1944, toward the end of the war, in a gruesome and terrifying bloody battle, the American forces captured Kwajalein Atoll and thereby effectively crushed the Japanese hold on the Marshall Islands. The five Japanese men left on Bikini, while hiding in a covered foxhole, killed themselves with a grenade before the American military forces could capture them.

After the war, in December of 1945, President Harry S. Truman issued a directive to Army and Navy officials that joint testing of nuclear weapons would be necessary "to determine the effect of atomic bombs on American warships." Bikini, because of its location away from regular air and sea routes, was chosen to be the new nuclear proving ground for the United States government.

In February of 1946 Commodore Ben H. Wyatt, the military governor of the Marshalls, traveled to Bikini. On a Sunday after church, he assembled the Bikinians to ask if they would be willing to leave their atoll temporarily so that the United States could begin testing atomic bombs for "the good of mankind and to end all world wars." King Juda, then the leader of the Bikinian people, stood up after much confused and sorrowful deliberation among his people, and announced, "We will go believing that everything is in the hands of God."

While the 167 Bikinians were getting ready for their exodus, preparations for the U.S. nuclear testing program advanced rapidly. Some 242 naval ships, 156 aircraft, 25,000 radiation recording devices and the Navy's 5,400 experimental rats, goats and pigs soon began to arrive for the tests. Over 42,000 U.S. military and civilian personnel were involved in the testing program at Bikini.

The nuclear legacy of the Bikinians began in March of 1946 when they were first removed from their islands in preparation for Operation Crossroads. The history of the Bikinian people from that day has been a story of their struggle to understand scientific concepts as they relate to their islands, as well as the day-to-day problems of finding food, raising families and maintaining their culture amidst the progression of events set in motion by the Cold War that have been for the most part out of their control.

In preparation for Operation Crossroads, the Bikinians were sent 125 miles eastward across the ocean on a U.S. Navy LST landing craft to Rongerik Atoll. The islands of Rongerik Atoll were uninhabited because, traditionally, the Marshallese people considered them to be unlivable due to their size (Rongerik is 1/6 the size of Bikini Atoll) and because they had an inadequate water and food supply. There was also a deep-rooted traditional belief that the atoll was inhabited by evil spirits. The Administration left the Bikinians food stores sufficient only for several weeks. The islanders soon discovered that the coconut trees and other local food crops produced very few fruits when compared to the yield of the trees on Bikini. As the food supply on Rongerik quickly ran out, the Bikinians began to suffer from starvation and fish poisoning due to the lack of edible fish in the lagoon. Within two months after their arrival they began to beg U.S. officials to move them back to Bikini.

In July, the Bikinian leader, Juda, traveled with a U.S. government delegation back to Bikini to view the results of the second atom bomb test of Operation Crossroads, code named Baker. Juda returned to Rongerik and told his people that the island was still intact, that the trees were still there, that Bikini looked the same.


The two atomic bomb blasts of Operation Crossroads were both about the size of the nuclear bomb dropped on Nagasaki, Japan. Eighteen tons of cinematography equipment and more than half of the world's supply of motion picture film were on hand to record the Able and Baker detonations, and also the movement of the Bikinians from their atoll.

From December of 1946 through January of 1947, the food shortages worsened on Rongerik the small population of Bikinians was confronted with near starvation. During the same period of time, the area of Micronesia was designated as a United Nations Strategic Trust Territory (TT) to be administered by the United States. Indeed, it was the only strategic trust ever created by the United Nations. In this agreement, the U.S. committed itself to the United Nations directive to "promote the economic advancement and self-sufficiency of the inhabitants, and to this end shall. protect the inhabitants against the loss of their lands and resources. " The people of Bikini have long seen the irony in the conduct of the TT agreement that allowed the bombing of their homeland and that forced them into starvation on Rongerik Atoll.

In May of 1947, to make the Bikinians situation on Rongerik even more serious, a huge fire damaged many of the coconut trees. By July, when a medical officer from the U.S. visited the island, the Bikinian people were found to be suffering severely from malnutrition. A team of U.S. investigators determined in the fall, after a visit to Rongerik, that the island had inadequate supplies of food and water and that the Bikini people should be moved from Rongerik without delay. The U.S. Navy was harshly criticized in the world press for neglecting the Bikini people on Rongerik. Harold Ickes, a reporter, stated in his 1947 syndicated column "Man to Man" that, "The natives are actually and literally starving to death."

Immediate preparations began for the transfer of the Bikinians to Ujelang Atoll in the western Marshalls. In November a handful of young Bikinian men traveled to Ujelang, and with the help of Navy Seabees, they began to arrange a community area and to construct housing. At the end of the year, however, the U.S. selected Enewetak Atoll as a second nuclear weapons test site. The Navy then decided that it would be easier to move the Enewetak people to Ujelang despite the fact that the Bikinians had built all the housing and held high hopes that they would be relocated there.

In January of 1948, University of Hawaii anthropologist, Dr. Leonard Mason, traveled to Rongerik at the request of the Trust Territory High Commissioner to report on the status of the Bikinians living there. Horrified at the sight of the withering islanders, Mason immediately requested a medical officer along with food supplies to be flown in to Rongerik.

In March of 1948, after two unpleasant years on Rongerik, the Bikinians were transported to Kwajalein Atoll where they were housed in tents on a strip of grass beside the massive cement airstrip used by the U.S. military. The Bikinians fell into yet another debate among themselves about alternative locations soon after they settled on Kwajalein [photo, right].

It was in June of 1948 that the Bikinians chose Kili Island in the southern Marshalls because the island was not ruled by a paramount king, or iroij, and was uninhabited. This choice ultimately doomed their traditional diet and lifestyle, which were both based on lagoon fishing.

In September of 1948, two dozen Bikinian men were chosen from among themselves to accompany 8 Seabees to Kili to begin the clearing of land and the construction of a housing area for the rest of the people who remained on Kwajalein.

In November of 1948, after six months on Kwajalein Atoll, the 184 Bikinians set sail once again. This time the destination was Kili Island, their third community relocation in two years.
Starvation also troubled the Bikinians on Kili this situation led the Trust Territory administration to donate a 40-foot ship to be used for copra transportation between Kili and Jaluit Atoll. Later, in 1951, the boat was washed into the Kili reef by heavy surf and sunk while carrying a full-load of copra. In the following years rough seas and infrequent visits by the field trip ships caused food supplies to run critically low many times on the island and once even required an airdrop of emergency food rations.

While the islanders struggled to set up their new community on Kili, the beautiful atoll of Bikini was in the process of being irradiated. In the northern Marshalls in January of 1954, the Air Force and Army men arrived on the Bikinians' former, temporary home of Rongerik Atoll, and jointly set up a weather station to monitor conditions in preparation for Operation Castle. This was a series of tests that would include the first air-deliverable, and the most powerful hydrogen bomb ever detonated by the United States. The U.S. government was operating with the fear that the Russians had already detonated their own hydrogen bomb in 1952. Now, decisions concerning the U.S. testing program were being made at the highest levels of the government. The cold war burned with vigor in the minds of paranoid politicians the world over.

The weather station on Rongerik began regular observations to determine barometric conditions, temperature, and the velocity of the wind up to 100,000 feet above sea level. As the test date for the Bravo shot grew near, the men at the weather station performed many observations per day. They were checking surface wind direction and barometric conditions hourly and upper-level conditions every two hours. As the test date neared, late in the month of February, documented proof exists that Joint Task Force-7 knew that the winds were blowing east from Bikini toward Rongerik Atoll and other inhabited islands because of the continuous reports coming in from their weather station.

Indeed, according to a Defense Nuclear Agency report on the Bravo blast, the weather briefing the day before the detonation stated that there would be "no significant fallout. for the populated Marshalls." The briefing at 6 p.m., however, stated that "the predicted winds were less favorable nevertheless, the decision to shoot was reaffirmed, but with another review of the winds scheduled for midnight." The midnight briefing "indicated less favorable winds at 10,000 to 25,000-foot levels." Winds at 20,000 feet "were headed for Rongelap to the east," and "it was recognized that both Bikini and Eneman islands would probably be contaminated."

[Martin and Rowland, Castle Series, 1954, supra note 28, at 22. U.S. Nuclear Tests on Bikini & Enewetak Atolls in the Marshall Islands, U.S. Department of Energy. United States Nuclear Tests: July 1945 through September 1992. Document No. DOE/NV-209 (Rev. 14), December 1994].

The decision to go forward with the test, knowing that the winds were blowing in the direction of inhabited atolls, was essentially a decision to irradiate the northern Marshall Islands, and moreover, to irradiate the people who were still living on them.

Early in the morning on March 1, 1954, the hydrogen bomb, code named Bravo, was detonated on the surface of the reef in the northwestern corner of Bikini Atoll. The area was illuminated by a huge and expanding flash of blinding light. A raging fireball of intense heat that measured into the millions of degrees shot skyward at a rate of 300 miles an hour. Within minutes the monstrous cloud, filled with nuclear debris, shot up more than 20 miles and generated winds hundreds of miles per hour. These fiery gusts blasted the surrounding islands and stripped the branches and coconuts from the trees.
Joint Task Force ships, which were stationed about 40 miles east and south of Bikini in positions enabling them to monitor the test, detected the eastward movement of the radioactive cloud from the 15 megaton blast. They recorded a steady increase in radiation levels that became so high that all men were ordered below decks and all hatches and watertight doors were sealed.

Millions of tons of sand, coral, plant and sea life from Bikini's reef, from three islands [Bokonijien, Aerokojlol,

The Lucky Dragon Links page

Nam] and the surrounding lagoon waters were sent high into the air by the blast. One-and-a-half hours after the explosion, 23 fishermen aboard the Japanese fishing vessel, the Lucky Dragon, watched in awe as a "gritty white ash" began to fall on them. The men aboard the ship were oblivious to the fact that the ash was the fallout from a hydrogen bomb test. Shortly after being exposed to the fallout their skin began to itch and they experienced nausea and vomiting. One man died.

Meanwhile, on Rongelap Atoll (located about 125 miles east of Bikini), three to four hours after the blast, the same white, snow-like ash began to fall from the sky onto the 64 people living there and also onto the 18 people residing on Ailinginae Atoll. Bravo was a thousand times more powerful than the Fat Man and Little Boy atomic bombs that were dropped on Nagasaki and Hiroshima during the end of World War II. Its "success" was beyond the wildest dreams of the American scientists who were involved in the detonation--they thought that the blast would only carry a payload of approximately 3 megatons.

The Rongelapese, not understanding what was happening, watched as two suns rose that morning, observed with amazement as the radioactive dust soon formed a layer on their island two inches deep turning the drinking water a brackish yellow. Children played in the fallout their mothers watched in horror as night came and they began to show the physical signs of exposure. The people experienced severe vomiting and diarrhea, their hair began to fall out, the island fell into a state of terrified panic. The people had received no explanations or warnings whatsoever from the United States government. Two days after the test the people of Rongelap were finally taken to Kwajalein for medical treatment.

On Bikini Atoll the radiation levels increased dramatically. And, in late March following the Bravo test, the off-limit zones were expanded to include the inhabited atolls of Rongerik, Utirik, Ujelang and Likiep. It is startling to note that none of these islanders were evacuated prior to this blast or even before the subsequent nuclear weapons tests. In the spring of 1954, Bikar, Ailinginae, Rongelap, Rongerik, were all contaminated by the Yankee and Union weapons tests which were detonated on Bikini Atoll. They yielded the equivalent of 6.9 and 13.5 megatons of TNT respectively.

Back on Kili, in January of 1955, the Trust Territory ships continued to have problems unloading food in the rough seas around Kili and the people once again suffered from starvation. The following year the food shortage problems grew even worse. Consequently, the United States decided to give the Bikinians a satellite community located on public land on Jaluit Atoll, thirty miles to the north. Three families moved to Jaluit. During 1957 other families rotated to Jaluit to take over the responsibilities of producing copra for sale.

During this period the Bikinians signed an agreement with the U.S. government turning over full use rights to Bikini Atoll. According to the agreement, any future claims by the Bikinians based on the use of Bikini by the government of the United States, or on the moving of the Bikinian people from Bikini Atoll to Kili Island, would have to be made against the Bikinian leaders and not against the U.S government. In return for this agreement, the Bikinians were given full use rights to Kili and several islands in Jaluit Atoll which were Trust Territory public lands. In addition, the agreement included $25,000 in cash and an additional $300,000 trust fund that yielded a semi-annual interest payment of approximately $5,000 (about $15 per person per year). This agreement was made by the Bikinians without the benefit of legal representation.

Typhoon Lola struck Kili late in 1957 causing extensive damage to crops and sinking the Bikinians' supply ship. Shortly afterwards in 1958, Typhoon Ophelia caused widespread destruction on Jaluit and all the other southern atolls. The Bikinians living on Jaluit moved back to Kili because the satellite community became uninhabitable due to the typhoon damage. The Bikinians continued to fight the problems associated with inadequate food supplies throughout 1960.

The difficulty of inhabiting Kili is due in part to the small amount of food which can be grown there, but more so because it has no lagoon. Kili differs substantially from Bikini because it is only a single island of one-third of a square mile in land area with no lagoon--compared to the Bikinians' homeland of 23 islands that form a calm lagoon and have a land area of 3.4 square miles. Most of the year Kili is surrounded by 10 to 20 foot waves that deny the islanders of the opportunity to fish and sail their canoes. After a short time on Kili--a place that the islanders believe was once an ancient burial ground for kings and therefore overwrought with spiritual influence--they began to refer to it as a "prison" island. Because the island does not produce enough local food for the Bikinians to eat, the importation of USDA rice and canned goods, and also food bought with their supplemental income, has become an absolute necessity for their survival.

In 1967, U.S. government agencies began considering the possibility of returning the Bikinian people to their homelands based on data on radiation levels on Bikini Atoll from the U.S. scientific community. This scientific optimism stemmed directly from an Atomic Energy Commission study that stated, "Well water could be used safely by the natives upon their return to Bikini. It appears that radioactivity in the drinking water may be ignored from a radiological safety standpoint. The exposures of radiation that would result from the repatriation of the Bikini people do not offer a significant threat to their health and safety."

Accordingly, in June of 1968 [the story appeared on the front page of the New York Times], President Lyndon B. Johnson promised the 540 Bikinians living on Kili and other islands that they would now be able to return to their homeland. The President also stated that, "It is our goal to assist the people of Bikini to build, on these once desolated islands, a new and model community." He then ordered Bikini to be resettled "with all possible dispatch."

In August of 1969 an eight-year plan was prepared for the resettlement of Bikini Atoll in order to give the crops planted on the islands a chance to mature. The first section of the plan involved the clearing of the radioactive debris on Bikini Island. This segment of the work was designed by the AEC and the U.S. Department of Defense. Responsibility for the second phase of the reclamation, which included the replanting of the atoll, construction of a housing development and the relocation of the community, was assumed by the U.S. Trust Territory government.

By late in the year of 1969 the first cleanup phase was completed. The AEC, in an effort to assure the islanders that their cleanup efforts were successful, issued a statement that said: "There's virtually no radiation left and we can find no discernible effect on either plant or animal life."

All that was theoretically left now in order for the people to return was for the atoll to be rehabilitated, but during the year of 1971 this effort proceeded slowly. The second phase of the rehabilitation encountered serious problems because the U.S. government withdrew their military personnel and equipment. They also brought to an end the weekly air service that had been operating between Kwajalein Atoll and Bikini Atoll. The construction and agricultural projects suffered because of the sporadic shipping schedules and the lack of air service.

In late 1972 the planting of the coconut trees was finally completed. During this period it was discovered that as the coconut crabs grew older on Bikini Island they ate their sloughed-off shells. Those shells contained high levels of radioactivity, hence, the AEC announced that the crabs were still radioactive and could be eaten only in limited numbers. The conflicting information on the radiological contamination of Bikini supplied by the AEC caused the Bikini Council to vote not to return to Bikini at the time previously scheduled by American officials. The Council, however, stated that it would not prevent individuals from making independent decisions to return.

Three extended Bikinian families, their desire to return to Bikini being great enough to outweigh the alleged radiological dangers, moved back to Bikini Island and into the newly constructed cement houses. They were accompanied by approximately 50 Marshallese workers who were involved in the construction and maintenance of the buildings.

The population of islanders on Bikini slowly increased over the years until in June of 1975, during regular monitoring of Bikini, radiological tests discovered "higher levels of radioactivity than originally thought." U.S. Department of Interior officials stated that "Bikini appears to be hotter or questionable as to safety" and an additional report pointed out that some water wells on Bikini Island were also too contaminated with radioactivity for drinking. A couple of months later the AEC, on review of the scientists' data, decided that the local foods grown on Bikini Island, i.e., pandanus, breadfruit and coconut crabs, were also too radioactive for human consumption. Medical tests of urine samples from the 100 people living on Bikini detected the presence of low levels of plutonium 239 and 240. Robert Conard of Brookhaven Laboratories commented that these readings "are probably not radiologically significant."

In October of 1975, after contemplating these new, terrifying and confusing reports on the radiological condition of their atoll, the Bikinians filed a lawsuit in U.S. federal court demanding that a complete scientific survey of Bikini and the northern Marshalls be conducted. The lawsuit stated that the U.S. had used highly sophisticated and technical radiation detection equipment at Enewetak Atoll, but had refused to employ it at Bikini. The result of the lawsuit was to convince the U.S. to agree to conduct an aerial radiological survey of the northern Marshalls in December of 1975. Unfortunately, more than three years of bureaucratic squabbles between the U.S. Departments of State, Interior and Energy over costs and responsibility for the survey, delayed any action on its implementation. The Bikinians, unaware of the severity of the radiological danger, remained on their contaminated islands.

While waiting for the radiological survey to be conducted, further discoveries of these radiological dangers were made. In May of 1977 the level of radioactive strontium-90 in the well water on Bikini Island was found to exceed the U.S. maximum allowed limits. A month later a Department of Energy study stated that "All living patterns involving Bikini Island exceed Federal [radiation] guidelines for thirty year population doses." Later in the same year, a group of U.S. scientists, while on Bikini, recorded an 11-fold increase in the cesium-137 body burdens of the more than 100 people residing on the island. Alarmed by these numbers, the DOE told the people living on Bikini to eat only one coconut per day and began to ship in food for consumption.

In April of 1978 medical examinations performed by U.S. physicians revealed radiation levels in many of the now 139 people on Bikini to be well above the U.S. maximum permissible level. The very next month U.S. Interior Department officials described the 75% increase in radioactive cesium 137 as "incredible." The Interior Department then announced plans to move the people from Bikini "within 75 to 90 days," and so in September of 1978, Trust Territory officials arrived on Bikini to once again evacuate the people who were living on the atoll. An ironic footnote to the situation is that the long awaited northern Marshalls radiological survey, forced by the 1975 lawsuit brought by the Bikinians against the U.S. government, finally began only after the people were again relocated from Bikini.

In the 1980's, after filing a lawsuit in the U.S. Federal Claims Court [Juda vs. the United States] in 1981 that was eventually dismissed in 1987, the people of Bikini received two trust funds from the United States government as compensation for giving up their islands to the U.S. government for nuclear testing. You can read about these trust funds on our Reparations for Damages page.

In the 1990's the Bikinians began a Tourism program on Bikini for those people who might want to visit our historic atoll. You can read about this operation on our Dive Tourism page.

On March 5, 2001, the Nuclear Claims Tribunal handed down a decision on a seven year lawsuit the Bikinians had brought against the United States for damages done to their islands and their people during the nuclear testing on Bikini. The Tribunal gave them a total award of $563,315,500.00 [loss of value $278,000,000.00, restoration costs $251,500,000.00, suffering and hardship $33,814,500.00], which is the final amount after deducting the past compensation awarded by the U.S. government [see above three trust funds]. The problem is that the Nuclear Claims Tribunal, which was created by the Compact of Free Association of 1986, was underfunded and does not have the money to pay for this claim. It is now up to the people of Bikini to petition the U.S. Congress for the money to fulfill this award. This is expected to take many years and it is uncertain if the United States will honor their claim.

On April 12 [April 11 US date], 2006, the people of Bikini Atoll filed a lawsuit against the U.S. Government in the U.S. Court of Federal Claims. The lawsuit seeks compensation under the Fifth Amendment to the U.S. Constitution for the taking of their property damage claims resulting from the U.S. Government’s failure and refusal to adequately fund the March 5, 2001 order of the Nuclear Claims Tribunal. Alternatively, the people of Bikini seek damages for the U.S. Government’s breaches of its fiduciary duty to provide just and adequate compensation for the taking of their lands in consideration for their agreement to move off Bikini Atoll and for the breach of the implied duties and covenants integral to that agreement, the Compact of Free Association, and the Section 177 Agreement. The lawsuit will seek compensation and/or damages of at least $561,036,320 (which represents the Tribunal’s original award to the Bikinians of $563,315,500 less the two payments totaling $2,279,180), plus interest as required by law. The total with interest on the filing date of April 11, 2005, is approximately $724,560,902. This complaint was amended on July 18, 2006. The case was refused by the U.S. Supreme Court in April of 2010. [Download Supreme Court refusal in .PDF]
April 2006 Bikinian vs. U.S. Lawsuit Information

The World Heritage Committee, on August 1, 2010 at its 34th session in Brazil, inscribed the Bikini Atoll Nuclear Test Site on the World Heritage List.
Bikini Atoll has been included on the list for the role that tests of atomic weapons at Bikini played in shaping global culture in the second half of the 20th Century.

Bikini Atoll is the first World Heritage site for the Marshall Islands.

Bikini has been inscribed under two criteria for World Heritage recognition, which require that it be:
*An outstanding example of a type of building, architectural or technological ensemble or landscape which illustrates significant stage(s) in human history.
*Directly or tangibly associated with events or living traditions, with ideas, or with beliefs, with artistic and literary works of outstanding universal significance.


For more information about Bikini Atoll's World Heritage Nomination


Learn about the devastating health effects of the people on the Likiep Atoll as a result of the U.S. nuclear tests at Bikini atoll, Marshall Islands

NARRATOR: Likiep is a little atoll in the Marshall Islands, right in the middle of the Pacific Ocean. Joseph de Bruhm was born and raised here. He was just under 25 years old when it happened. There was no warning. On the 28th of February, 1954, the sky that had always been so peaceful was transformed into a towering inferno.

JOSEPH DE BRUHM: "We didn't know about it. The next thing we know a bright light comes up, it makes you blind for a few seconds and you cannot even move. And then you can hear the rumbling and you think the world is cracking or falling apart."

NARRATOR: Five hundred kilometers away at Bikini Atoll, the USA had been planning Operation Castle for months, one of a string of top-secret nuclear arms tests. The Castle Bravo hydrogen bomb detonated that day had an explosive yield of 15 megatons, making it the most powerful nuclear device ever detonated by the United States. The explosion's mushroom cloud stretched 40 kilometers into the sky, dispersing nuclear fallout across thousands of square kilometers in the Pacific.

BONNY DE BRUHM: "I saw them right in front of me while I was carrying my daughter. She was eight months old at that time. Then I tried to catch what I saw coming down, like so many kinds of color. So many colors - blue, yellow, red. And I tried to catch - I thought I might catch some of it. But when I tried to catch, I didn't see anything in my hand. But I saw them falling down, coming down. I didn't know that it was a poison."

NARRATOR: Bonny de Bruhm developed thyroid cancer. She was lucky and survived. However, many people on the island did die of cancer-related illnesses. And still today, over 50 years after the incident, cancer is one of the leading causes of death on Likiep Atoll.


25 July 1946 'Test Baker', Bikini Atoll

On 25 July 1946, the United States conducted the first-ever underwater nuclear explosion. Test Baker, detonated at the Bikini Atoll in the Pacific Ocean, was the fifth of over 2,000 nuclear explosions conducted to date. Of these, only a few were underwater explosions, carried out mainly to assess the damage to ships and submarines. The majority of the tests - around three quarters - were conducted underground and the rest in the atmosphere, apart from a handful of nuclear tests in outer space, such as the 1962 Starfish Prime test.

The Baker device was suspended under a ship around 30 metres below the sea surface and yielded 23 kilotons. The test followed the atmospheric Test Able on 1 July 1946, both using the same design as the Nagasaki bomb. The objective was the same: to assess the effects of a nuclear explosion on a fleet of ships and on animals. Both tests were part of the 'Operation Crossroads' that involved some 42,000 personnel, 242 ships, 156 airplanes and the relocation of all 162 residents from the Bikini Atoll.

All of the pigs and most of the rats on the ships died either from the blast or from radiation exposure. Of the 57 target vessels, eight either sunk or capsized as a direct result of the explosion. Eight more suffered extensive damage. Most of the remaining ships were highly radioactive and remained so despite decontamination efforts, which consisted of scrubbing or spraying the decks. Their main result was to expose those involved to radioactivity, of which test Baker had produced considerably more than Able. Most of the surviving vessels had to be subsequently sunk as "too hot to handle".

In the year following the two tests, a group of scientists and technicians were sent to conduct a scientific resurvey in Bikini. They concluded that: “Clearly radioactivity had entered the food chain. Plankton glowed on photographic plates, as did the intestinal tracts of the fish that fed on them. Only long term studies would show if the atoll would ever return to the ecological balance it enjoyed before Able Day.”

Half a century later in 1997, the International Atomic Energy Agency reported that the Bikini Atoll was still uninhabitable. Read more on the health and environmental impacts of the United States’ nuclear testing programme and the Marshallese claims for compensation.


Health and environmental effects

A review of the dosimeters worn by servicemen during “routine” nuclear tests found radioactive exposition doses of up to 600 mSv during a two week mission. This dose corresponds to about 7,500 times natural background radiation (approximately 0.09 mSv over the course of two weeks) or the equivalent of 30,000 chest x-rays (0.02 mSv). Internal radiation exposure was not considered in this review.

But not all tests were “routine”: In 1954, the “Castle Bravo” test exceeded the expected yield by 200 % and spread radioactive fallout over more than 11,000 km², contaminating several inhabited island including Rongerik, Rongelap and Utrik, as well as a Japanese fishing vessel. Many islanders and the Japanese crew suffered acute radiation sickness from external radiation. Inhabitants of contaminated islands were evacuated a few days after “Castle Bravo,” but long-term studies showed increased levels of cancer, especially of the thyroid, most likely due to internal radiation with iodine-131.

While radioactive iodine is among the most dangerous acute radioisotope spread by nuclear tests, the most significant long-term sources of radioactivity are long-lived radioisotopes such as cesium, strontium and plutonium, which were deposited over the islands by fallout. They can cause cancer through radioactive emissions inside the body once ingested or inhaled.

The atoll of Enewetak was decontaminated after the cessation of nuclear tests, with all radioactive debris sealed under an eight meter high concrete sarcophagus, dubbed “Cactus Dome.” The Bikini atoll on the other hand was deemed too contaminated for clean-up and the indigenous Bikinians had to be relocated several times, even coming close to starvation when they were sent to islands which did not yield any crops. Even in 1994, the International Atomic Energy Agency (IAEA) still found the Bikini atoll to be too radioactively polluted for resettlement, with animal and plant life still highly contaminated.